LA EXTRAÑA FORMA DE LA LUNA PAN


La sonda Cassini revela nuevos datos de este satélite del planeta Saturno durante la etapa final de su misión



Las nuevas imágenes de Cassini, tomadas el pasado 7 de marzo a menos de 25.000 kilómetros, han revelado la curiosísima forma del satélite Pan

La agencia espacial norteamericana ha publicado las primeras imágenes de Pan, uno de las numerosas lunas de Saturno, captadas por la nave Cassini. El satélite, fue descubierto en 1990 cuando los investigadores analizaron las imágenes obtenidas por la estación interplanetaria “Voyager 2”.

El objeto celeste, cuyo diámetro es de poco más de 26 kilómetros y completa su recorrido alrededor de Saturno en aproximadamente 14 horas, es una de las llamadas “lunas pastores”, porque “limpian” su órbita y crean las características separaciones entre los diferentes anillosdel planeta.

Las nuevas imágenes, las más nítidas que se tienen del mismo hasta la fecha, fueron captadas el pasado 7 de marzo desde una distancia de 24,572 Km. de la superficie del satélite. Estas revelan que el cuerpo celeste tiene una forma tan poco común que ha sido comparada por los medios con un “ravioli gigante”, del tamaño de cinco barrios de Nueva York.

Los científicos aún no pueden determinar por qué el satélite tiene una apariencia tan extraña, más bien gastronómica, aunque se sospecha que esta se debe a la absorción de elementos radiactivos durante su proceso de formación.

Estos elementos pudieron recalentar el núcleo de Pan haciendo que, debido a su gigantesca velocidad de rotación, este desarrollara una forma “achatada”, al igual que sucede con otro enigmático satélite de Saturno, Jápeto.

EL VIAJE DE CASSINI

La estación interplanetaria Cassini-Huygens fue lanzada con dirección al planeta Saturno el día 15 de octubre de 1997. La sonda tardó 7 años en llegar a la órbita del planeta y se convirtió así en el primer satélite artificial en realizar dicha hazaña.

Tras casi 20 años de exploraciones la sonda está a punto de completar su misión debido a que, en breve, se habrá consumido por completo su combustible.

El pasado mes de noviembre, la estación empezó la última etapa de su misión, que consiste en “zambullirse” en el anillo externo del planeta, completando la primera de estas operaciones el día 4 de diciembre de 2016.

En estos momentos, Cassini está realizando otras 15 “zambullidas” en el anillo F, durante las cuales observará las auroras boreales del planeta así como las franjas rojas de otra de las lunas saturninas, Tetis.

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